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Los bosques
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Los bosques en el tiempo
(2da. parte)

Desde luego, los bosques pueden cambiar (y lo hacen) en escalas de tiempo mucho más rápidas. Muchas alteraciones pueden cambiar grandemente la composición de un bosque de una manera extremadamente rápida. Algunas alteraciones son los fuegos, inundaciones, contaminantes, especies vegetales y animales invasoras, erupciones volcánicas y las actividades humanas.

La forma en que un área deforestada es colonizada de nuevo por plantas se llama sucesión ecológica. Plantas diferentes crecen en lugares diferentes, pero los modelos de sucesión ecológica son similares en todo el mundo, tanto en los bosques templados como en los tropicales. Primero entran las resistentes gramíneas anuales, seguidas por arbustos y, finalmente luego de varios años, los árboles. Las etapas intermedias de vegetación son necesarias para que se desarrolle un nuevo bosque, y si se altera un área con demasiado frecuencia, el suelo pierde demasiado nutrientes y, en lugar de volver a ser un bosque, el área permanece como un pastizal.

Cycas
Cycadas (arriba) y helechos arbóreos son
de las especies vegetales más antiguas.

helecho arbóreo
La geografía, al igual que el clima, juega un papel importante en determinar que especies se encuentran en áreas diferentes. Los animales y plantas evolucionaron separadamente en América del Sur y América del Norte; pero entonces entraron en contacto a través del puente terrestre que constituye la actual América Central. Ciertos tipos de plantas, como las varias miles de especies de bromelias, prosperan en las Américas pero están completamente ausentes en los otros continentes.

Ninguna comunidad de plantas y animales es estable. Siempre estos ecosistemas están siendo afectados por muchos factores -- clima, depredación, suministro de alimentos y, especialmente, humanos. Las condiciones son favorables para especies diferentes en momentos diferentes. Los ecosistemas están cambiando constantemente y, luego de cada cambio, es imposible recrear el ecosistema que existía antes. Este es uno de los problemas que enfrentan los humanos cuando tratan de "gestionar" los bosques: no importa que tanto esfuerzo se emplee, la gente no puede moldear el bosque en algo que ha sido, o mantener el bosque en el estado que se encuentra ahora.

En los ecosistemas forestales, ocurren alteraciones todo el tiempo; algunas producen estragos a corto plazo, otras toman varios años para empezar a mostar sus efectos. Se necesita algo de alteración para crear la diversidad de hábitats. Por ejemplo, los fuegos pequeños y frecuentes, en ciertas áreas, permiten que los pinos sobrevivan en lugares donde normalmente crecerían otras especies. Cuando suceden fuegos regularmente, las especies se adaptan y algunas especies incluso dependen del fuego para liberar sus semillas.

Si los bosques cambian naturalmente, ¿por qué preocuparse por las alteraciones provocadas por los humanos? Debido a que los humanos actúan demasiado rápido. Si el clima cambia naturalmente, lo hace lentamente, los bosques tienen tiempo para emigrar, algunas especies desaparecen, nuevas especies se desarrolla. Pero los humanos están cambiando dramáticamente los ecosistemas por todo el mundo a una velocidad que las plantas y animales no pueden mantener.

Las estaciones determinan grandes cambios en los bosques, pero en épocas predecibles. Las plantas y animales se ha adaptado para aprovecharse de las fuentes alimenticias y hábitats disponibles en momentos diferentes del año. Aquellos que habitan en la zona templada tienen que vérselas con las temperaturas congelantes del invierno y las condiciones muy diferentes de las otras tres estaciones, mientras que los bosques tropicales solamente experimentan dos estaciones claramente definidas (seca y lluviosa).

El clima puede cambiar al bosque también de formas menos dramáticas. Oleadas temporales de frío y sequía pueden afectar seriamente a ciertas especies, aunque usualmente no cambia toda la composición del bosque. Otras alteraciones, como las plagas, también pueden estar limitadas a uno o dos tipos de árboles, que producen claros pequeños en los bosques. Las enfermedades también pueden ser responsables de cambios mucho más serios en los bosques. El efecto de una alteración dada depende de su frecuencia, predictibilidad y magnitud.

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