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Los bosques
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Los tipos de bosque
(2da. parte)

No existe un punto donde el bosque tropical se convierta súbitamente en bosque templado; no hay una línea definida donde el bosque boreal pase a ser uno caducifolio. Las diferentes categorías que tenemos de bosques son, desde luego, útiles pero también hay grandes áreas transicionales que encajan en varias categorías, o en ninguna.

Paanajärvi
Bosque boreal en el Parque Nacional Paanajärvi (Rusia)

La mayoría de las zonas de transición entre los tipos de bosques son muy graduales. Sin embargo, cuando el cambio de bosque se deben a la altitud más que a la latitud, la transición es más clara. Esto puede verse claramente con las "líneas de árboles" de las montañas en las zonas templadas. En algunos bosques tropicales, hay una gradación súbita desde el bosque lluvioso hasta el "bosque montano" de los niveles superiores.

Se llama ecotono a la zona de transición donde un bosque se encuentra con diferentes tipos de hábitats. Estos ecotonos pueden ser muy anchos, y contienen especies de ambos hábitats vecinos. Esto significa que la diversidad, tanto animal como vegetal, en los ecotonos es muy alta. Cuando se crean los parques nacionales y las reservas naturales, es frecuente que se pase por alto estos hábitats de transición ya que no se consideran como verdaderos bosques; sin embargo, los ecotonos no solamente son hogares para las muchas especies encontradas en los hábitats adyacentes sino que ellos también son muy importantes para la evolución de las especies. Por ejemplo, muchos animales de los bosques lluviosos pudieran colonizar un ecotono entre el bosque lluvioso tropical y una sabana; aún cuando ellos continúen reproduciéndose con los animales que se encuentren en el bosque lluvioso, las condiciones son tan diferentes en los dos hábitats que los que se encuentren en el ecotono empezarán a desarrollarse de manera diferente.

Los bosques boreales se extienden más al norte, encontrándose con la tundra ártica en el extremo norte de su rango. Donde el clima es menos riguroso, al sur de los bosques boreales, se encuentran los bosques templados donde también crecen algunas coníferas; de hecho, los pinos dominan en las áreas secas. Sin embargo, los árboles de hojas anchas son los que ocupan la mayor parte de las áreas templadas. Ellos crecen con formas grandes abiertas para así exponer a la luz solar directa la mayor cantidad posible de sus hojas anchas, delgadas como papel. Esto es necesario para la fotosíntesis. Estas hojas permiten que escape grandes cantidades de vapor de agua, lo que significa que los árboles con hojas anchas requieren precipitaciones mayores; esta es una de las razones por la que ellos son reemplazados por coníferas en localidades más secas.

hojas con colores otoñales

Donde el clima es más frío, los árboles de hojas anchas son deciduos, lo que significa que en cada otoño los nutrientes de las hojas pasan a las ramas y las hojas mueren y luego caen al suelo. En primavera, crecen nuevas hojas. Algunos árboles tropicales también son deciduos, pero ellos se desprenden de sus hojas durante la estación seca y no necesariamente durante el invierno.

Los árboles de hoja ancha del Este de América del Norte
muestran un hermoso colorido durante el otoño.

Para que las hojas crezcan y se mantengan, son necesarias grandes cantidades de agua; por esta razón, los bosques de coníferas tienden a suplantar, en las áreas templadas secas, a los de árboles de hoja ancha. Las coníferas (de diferentes especies) también son dominantes en los bosques lluviosos templados. Los bosques boreales del norte consisten totalmente de coníferas.

Hay muchas diferencias obvias entre estos tipos principales de bosques, pero hay más diferencias sutiles entre bosques del mismo tipo. Dos bosques en la misma latitud y elevación pueden ser clasificados como de hoja ancha pero están constituidos por muchas plantas y animales diferentes. Algunas especies han logrado expandirse a bosques que se encuentran en varios continentes. Algunas especies muy estrechamente emparentadas se encuentran en bosques separados por miles de kilómetros de océano.

Cada región tiene un tipo específico de bosque "climax" (o bosque climácico), lo que depende de las temperaturas, niveles de humedad, y tipos de suelo. El bosque climax es la comunidad de plantas que eventualmente crecerán y permanecerán como dominantes en un área. Cuando algunos árboles, que solamente pueden crecer en luz solar directa, alcanzan su máxima altura, dan sombra a las nuevas plántulas que se encuentran debajo de ellos; por lo tanto, sólo pueden crecer los árboles tolerantes a la sombra y, eventualmente, ellos se convertirán en los dominantes en el área. Cuando se quema o se corta un bosque, las primeras plantas en regresar son las hierbas (especialmente gramíneas); luego el área es tomada por arbustos y pequeños árboles hasta que el bosque alcance el climax; permanecerá así hasta que se altere de nuevo el área.

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